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Toni Morrison (née en 1931), prix Nobel de littérature 1993
16/12/2003
 

Toni Morrison fut la première romancière noire à recevoir le prix Nobel de littérature en 1993
 
Par Paul Yange
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Toni Morrison fut la première romancière noire et la huitième femme à recevoir un prix Nobel de littérature.

Toni Morrison est née Chloe Anthony Wofford, le 18 février 1931 à Lorain, dans l’Ohio, au sein d’une famille ouvrière (son père est soudeur). Elle est le deuxième des quatre enfants de George et Ramah Willis Wofford. Ses parents avaient déménagé et quitté le sud des Etats-Unis afin d’échapper au racisme régnant et de trouver de meilleures opportunités dans le Nord. A la maison, elle est très vite férue de littérature, et ses parents, très fiers de leur héritage, lui font connaître le Folklore noir du Sud, transmettant ainsi l’héritage afro-américain à la nouvelle génération.

Dans ses descriptions de l'univers réel ou imaginaire du peuple noir, Toni Morrison a rendu au peuple afro-américain son histoire morceau par morceau
l'académie du Prix Nobel



De son père, Toni Morrison hérite donc d'une conscience de son identité noire et de la complexité des rapports entre Noirs et Blancs. Elle dira plus tard : "mon père était raciste. En tant qu’enfant en Georgie, il a été marqué par le comportement des adultes blancs, et toute sa vie, il eut le sentiment que c’était justifié pour lui de mépriser les Blancs, alors qu’eux n’avaient pas de justification pour le mépriser".

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''The bluest eye'' le premier roman de Toni Morrison  
''The bluest eye'' le premier roman de Toni Morrison
© literatureview.com
 

Bonne étudiante, Chloe termine son lycée avec des félicitations et intègre, en 1949, Howard University à Washington. L’université d’Howard est alors la meilleure université noire des Etats-Unis. Elle changera de nom en devenant "Toni", version raccourcie de son deuxième prénom. Ses camarades trouvaient son premier prénom, Chloe, trop difficile à prononcer. Elle sort diplômée d’Howard avec un Bachelor en anglais (l’équivalent d’une maîtrise) et continue ses études à l’université de Cornell où elle obtient un master en 1955.

De 1955 à 1957, elle enseigne l’anglais à la Texas Southern University à Houston, puis retourne à l’université de Howard où elle rencontrera un architecte jamaïcain, Harold Morrison, qu’elle épousera en 1958. En ce début des années 60, le mouvement des droits civiques commence et elle recontre plusieurs personnes qui seront actives dans la lutte comme Andrew Young, qui travailla avec Martin Luther King et qui devint plus tard maire d’Atlanta, ou Stokely Carmichael, qui deviendra leader du "Student Nonviolent Coordinating Comittee", mais surtout un des plus fameux membre des célèbres "Black Panthers". Après la naissance de son premier fils en 1961, elle continue à enseigner jusqu’en 1964. Un autre de ses étudiants écrira "Manchild in the Promised Land" en 1965, qui deviendra un classique de la littérature afro-américaine.

 
 

Elle obtient un travail comme éditrice de manuels scolaires dans une maison d’édition à Syracuse, dans l’Etat de New-York. Puis rejoint la maison mère, Random House, dans la ville de New-York où elle édite des livres écrits notamment par des afro-américains célèbres (Mohammed Ali, Angela Davis, Andrew Young...etc) Elle commencer à travailler à la transformation en roman d’une histoire qu’elle avait écrite quelques années plus tôt au moment où elle fréquentait un groupe d’écrivains. Son premier roman, "The Bluest Eye" paraît en 1970. Le roman raconte l'histoire d’une jeune fille noire, Pecola Breedlove, qui rêve d’avoir les yeux bleus et pense que tout irait mieux pour elle si elle les avait. Le narrateur du livre tente d’expliquer le cheminement qui va mener Pecola à sa destruction. Le livre est acclamé par la critique, même s’il n’est pas encore un énorme succès commercial.

Tout en continuant à enseigner à la State University de New York à Purchase, et à travailler pour Random House, Morrison s’attaque à son deuxième roma, "Sula", l’histoire de deux amies noires dans la ville fictive de Medallion, dans l’Ohio. Le roman, publié en 1973 par Knopf, son nouvel éditeur, obtient le National Book Critics Award. Le livre suit la vie de deux femmes, Sula, considérée comme une menace envers sa communauté, et son amie Nel, de son enfance à sa maturité et jusqu’à sa mort. Avec son troisième roman, "Song of Salomon", (la chanson de Salomon) publié en 1977, la réputation de Toni Morrison dépasse le cadre des Etats-Unis. "La chanson de Salomon", une chronique familiale que certains ont comparé au roman "Racines" d’Alex Haley, obtient entre autres récompenses le prix de l’Institut Américain des Arts et des Lettres.

Kimberley Elise, Oprah Winfrey, Thandie Newton dans le film ''Beloved''  
Kimberley Elise, Oprah Winfrey, Thandie Newton dans le film ''Beloved''
© Touchstone Pictures
 

En 1981, paraît son quatrième roman, "Tar Baby", dont l’action se déroule sur une île caraïbéenne. Elle y explore les interactions sociales, raciales et de genre entre les personnages. C’est le premier roman de Toni Morrison où il y a une interaction entre personnages noirs et blancs. Toni Morrison fait la une de l’hebdomadaire "Newsweek" daté du 30 mars 1981. En 1983, elle quitte la maison d’édition Random House où elle a passéé presque 20 ans. En 1984, elle est nommée titulaire de la Chaire Albert Schweitzer pour les Humanités de la State University de New York à Albany, où elle suit le travail de jeunes écrivains qui terminent leurs études de troisième cycle. Elle écrit parallèlement sa première pièce, Dreaming Emmett, qui s’inspire de l’histoire vraie d’Emmett Till, un adolescent noir tué par des racistes blancs en 1955 parce qu’il aurait sifflé sur le passage d’une Blanche.

Son roman suivant, sans doute son plus célèbre, "Beloved" publié en 1987, est inspiré de l’histoire vraie d’une esclave évadée qui avait préféré tuer une de ses filles plutôt que de la voir retourner en esclavage chez son ancien maître. Toni Morrison dira plus tard "J’ai d’abord pensé au début que cette histoire ne pouvait pas être écrite, mais ça me dérangeait qu’une telle histoire soit inaccessible à l’art". Sethe, c’est le nom de l’héroïne, essaye de tuer ses enfants, mais ne réussit qu’à tuer son bébé qui n’a pas encore de prénom. Le bébé est enterré, mais sur la pierre tombale, n’ayant pas assez d’argent pour faire écrire "Dear Beloved", figurera simplement "Beloved". Beloved revient hanter la maison où Sethe et sa fille Denver habitent alors que Paul D qu'elle a connu alors qu'elle était esclave vient lui rendre visite...

Beloved, le roman le plus connu de Toni Morrison  
Beloved, le roman le plus connu de Toni Morrison
 

Le roman connaît un énorme succès et reçoit le prix Pulitzer en 1988. En 1989, Toni Morrison est nommée professeur titulaire de la chaire Robert F Goheen au sein du Council of Humanities à l’université de Princeton, devenant ainsi la première écrivain noire à obtenir ce type de poste dans une Université de la "Ivy League" (la dénomination des plus prestigieuses universités américaines). En 1992 paraît Jazz, un roman dont l’action se déroule dans le Harlem des années 20 .

En 1993, Toni Morrison obtient le prix Nobel de littérature. Elle est la huitième femme seulement et la première femme noire à obtenir le prix le plus prestigieux dans le domaine de la littérature. Toni Morrison déclarera :

Je suis incroyablement heureuse. J’ai appris la nouvelle tôt ce matin par un collègue ici à Princeton et j’en suis bien sur profondément honorée. Mais ce qui est le plus merveilleux pour moi, personnellement, est de savoir que ce prix a enfin été décerné à un afro-américain. Gagner en tant qu’américaine est très spécial, mais gagner en tant que Noire Américaine est sensationnel. Et ce qui est aussi très important c'est que ma mère soit vivante pour partager cette joie avec moi.

Le premier roman de Toni Morrison après l'obtention de son prix Nobel de littérature est intitulé "Paradise" et est publié en 1998. L’histoire se passe (une fois de plus) dans une petite communauté, Ruby dans l’Oklahoma. Neuf hommes attaquent une ancienne école de femmes surnommée le "couvent", maintenant occupée par des femmes qui fuient des maris ou des amants violents, des foyers malheureux ou un passé trouble.

''Love'', le dernier livre de Toni Morrison paru en 2003  
''Love'', le dernier livre de Toni Morrison paru en 2003
© amazon.com
 

Toujours en 1998, paraît la version adaptée au Cinema de "Beloved". Dirigé par Jonathan Demme, avec comme acteurs principaux Oprah Winfrey (dans le rôle de Sethe) et Danny Glover dans le rôle de Paul D. Le fillm, dont l’atmosphère est extrêmement sombre, connaît un succès plus mitigé que le livre.

Le dernier roman de Toni Morrison, "Love, est paru en 2003. Il fait le portrait de Bill Cosey (un propriétaire d’hôtel charismatique décédé depuis des années, mais qui n’a pas été oublié) et de deux femmes, sa veuve et sa petite fille qui habitent dans sa maison.


citations

Je ne pense pas qu’il y ait de vrais artistes qui n’aient jamais été engagés. Ils ont peut-être été insensible à tel ou tel fléau, mais ils étaient engagés car l’essence d’un artiste est d'être engagé".


Au début de ce mois d’octobre, une de mes amies artistes m’a laissé un message que j’ai gardé des semaines sur mon répondeur et que je me repassais de temps à autre pour entendre sa voix tremblante de plaisir et la foi qu’il y avait dans ses mots : "ma chère sœur" a t-elle dit, "ce prix qui est le tien est aussi le notre et n’aurait pas pu être mis entre de meilleures mains".


Parmi les oeuvres de Toni Morrison

The Bluest Eye, 1970
Sula, 1973
Song of Solomon, 1977 (a obtenu le "National Book Critics Circle Award" 1977)
Tar Baby, 1981
Dreaming Emmett, 1986
Beloved, 1987 - (Pulitzer Prize 1988) - film en 1998, Par Jonathan Demme,acteurs Oprah Winfrey, Danny Glover, Kimberly Elise
Jazz, 1992
Race-ing justice, En-gendering power, 1992
Playing in the Dark : whiteness and the literary imagination, 1992
Conversation with Toni Morrison, 1994
Arguing Immigration, 1994
Paradise, 1998
The House that Rat build (Essai). 1998
Love, 2003



       
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Mots-clés
beloved   danny glover   littérature afro caribéenne   prix nobel   toni morrison   
 
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